¿Qué son el VIH y el sida?

¿Qué es el VIH?

El virus de la inmunodeficiencia humana, o VIH, es el virus que causa el sida. Ataca el sistema inmunitario del organismo. Al debilitar las defensas contra la enfermedad, el VIH provoca que el organismo sea vulnerable a una serie de cánceres e infecciones potencialmente mortales. El VIH es infeccioso, lo que significa que puede transmitirse de una persona a otra.

¿Qué ocurre en el organismo cuando se produce la infección por VIH?

El VIH infecta los leucocitos (glóbulos blancos), que forman parte del sistema inmunitario del organismo. Es necesario un sistema inmunitario fuerte para afrontar toda una serie de infecciones. Cuando una persona está infectada por el VIH, el virus infecta las células y, con el tiempo, el sistema inmunitario tiene más dificultad para luchar contra las enfermedades. Poco después de que se produzca la infección por el VIH, el sistema inmunitario del organismo desencadena un ataque contra el virus por medio de anticuerpos y células citolíticas especializadas, que generalmente logran reducir de forma transitoria la cantidad de virus en la sangre. Pero el VIH todavía permanece activo y continúa infectando y matando células vitales del sistema inmunitario. El VIH también crea depósitos dentro del organismo que no pueden destruirse mediante los fármacos antirretrovíricos disponibles. Sin tratamiento, la actividad vírica aumenta significativamente con el paso del tiempo y acaba desbordando la capacidad del organismo para luchar contra la enfermedad.

¿Qué es el sida?

Si no se trata, el VIH casi siempre acaba destruyendo el sistema inmunitario y deja al organismo vulnerable a una o más enfermedades que ponen en peligro la vida y que normalmente no afectan a las personas sanas. Esta etapa de la infección por el VIH se denomina sida, o síndrome de inmunodeficiencia adquirida. Cuanto más se deteriora el sistema inmunitario, mayor es el riesgo de fallecimiento por infecciones oportunistas (infecciones que aprovechan la debilidad de las defensas inmunitarias). Los expertos acordaron el término "sida" a principios de los años 80, antes del descubrimiento del VIH, para describir un síndrome, por entonces nuevo, de supresión inmunitaria profunda. En la actualidad, el sida se conceptúa como la etapa más tardía de un proceso continuo de infección y enfermedad por el VIH.

Si no se trata, el VIH casi siempre acaba destruyendo el sistema inmunitario y deja al organismo vulnerable a una o más enfermedades que ponen en peligro la vida y que normalmente no afectan a las personas sanas.

Si no se trata, el VIH casi siempre acaba destruyendo el sistema inmunitario y deja al organismo vulnerable a una o más enfermedades que ponen en peligro la vida y que normalmente no afectan a las personas sanas.

Sin tratamiento, el VIH tarda generalmente de 8 a 10 años en progresar a sida. Unas pocas semanas o meses después de la infección, la persona puede experimentar una "enfermedad de tipo gripal" (enfermedad por seroconversión), pero después vuelve a sentirse bien. Sin embargo, el intervalo entre la infección inicial y la aparición de síntomas indicativos de enfermedad avanzada relacionada con el VIH (sida) es variable y parece ser más corto en las personas infectadas por transfusión sanguínea y en los niños.

He oído que el VIH no es visible y que tampoco puede notarse. Entonces, ¿cómo puedo saber si tengo el VIH o si lo tiene alguien más?

Es imposible saber si alguien tiene el VIH simplemente mirando a una persona o hablando con ella. La única forma de conocer el propio estado es sometiéndose a la prueba del VIH entre tres y seis meses después de cualquier posible exposición. Aun cuando el resultado de la prueba sea negativo, si ha existido una exposición reciente debería repetirse tres meses más tarde. En la actualidad, dada la mayor precisión de las pruebas, algunas de ellas pueden detectar antes la presencia de anticuerpos. Es importante que se realice la prueba para su propio bienestar y el de los demás, así como es importante conocer las formas de prevenir la infección y animar a otros a hacer lo mismo.

¿Cómo sé si tengo el VIH?

La única forma de saber si está infectado es sometiéndose a la prueba del VIH. Los anticuerpos contra el VIH pueden detectarse mediante una prueba sencilla que está disponible prácticamente en todo el mundo. El Criterio Mínimo nº 5 de UN Cares especifica que esta prueba debería estar disponible para usted, como funcionario de las Naciones Unidas, y para su familia.

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Más información

Para obtener información más detallada sobre el VIH y el sida, le recomendamos los siguientes sitios web:

  • Hoja informativa sobre los 25 años del sida (en Inglés)
    Con motivo de la conmemoración de los 25 años de la primera prueba clínica en Estados Unidos de una enfermedad que después sería conocida como el síndrome de inmunodeficiencia adquirida o sida, en la página web de ONUSIDA podemos encontrar una hoja informativa sobre la historia de la epidemia.
  • El ciclo vital del VIH (en Inglés)
    Una exhaustiva descripción sobre el ciclo vital del VIH, realizada por AIDSMEDS.org
  • Etapas de la infección por VIH (en Inglés)
    Una descripción por AVERT.org, una organización sin ánimo de lucro con base en Reino Unido.